The Chemical Processing Industry (CPI) encompasses a broad range of products, including petrochemical and inorganic chemicals, plastics, detergents, paints, pigments and more. Given the specific nature of individual processes, we focus here on the production of phosphoric acid – a key precursor in the large-scale production of fertilisers and agri-chemicals – but there is some commonality between the process conditions experienced in other acid-based processes.

 

Phosphorus is an essential plant nutrient and is taken up by plant roots (usually as H2PO4-which is derived from phosphoric acid, H3PO4). Therefore, the manufacture of fertilisers depends on the availability of supplies of phosphoric acid.

Phosphoric acid is made by two processes, either the so-called ‘wet’ process or the ‘thermal’ process. Phosphate rock (fluorapatite) is the predominant source of phosphorus and is mined in countries such as Brazil, South Africa, Morocco, Jordan and Algeria, which explains the heavy presence of production facilities in some of these regions.

 

a) Wet process

Here, phosphoric acid is produced from phosphate rock by reacting it with concentrated sulphuric acid in a series of reactor vessels. This results in phosphoric acid and calcium sulphate (gypsum) together with smaller volumes of impurities from the mined rock.  Water is added and the gypsum is removed by filtration along with other insoluble materials (e.g. silica).

The product from the ‘wet process’ acid is impure but can be used in the fertiliser manufacture process. Alternatively it can be concentrated to create a liquid fertiliser. Typically, this impure acid is purified further when producing phosphates at large-scale to ensure undesirable elements (i.e. heavy metals) are removed.

There are a number of variants of the wet process, based on either of the di-hydrate or hemi-hydrate technologies; the main difference between the processes being the temperature of operation.  The hemi-hydrate process runs at a higher temperature than the di-hydrate process and hence is more demanding of the materials employed in the manufacture of the plant.

 

b) Thermal process

Here, phosphorus is burnt in air at elevated temperatures and passed into a hydration tower where the phosphorus oxide gas is absorbed into a phosphoric acid solution. This is a more energy-intensive process as you have to initial produce phosphorus, before converting it to acid, although it will produce a more concentrated and purer solution. Given the main application in fertilisers and cost-sensitivities the wet process dominates.

Stainless steels have been used by the chemical industry for many years in applications requiring corrosion resistance better than that of carbon steel. There has often been a tendency to use super austenitic or nickel alloys where the corrosion resistance of 3xx series austenitic stainless steels proved inadequate. Nickel-based alloys such as Alloy 904L and Alloy C-276 have a higher corrosion resistance to Alloy 316L stainless steel but at a significantly increased cost. However, super duplex stainless steels provide a cost efficient alternative for a wide range of acid processing applications due to their very high resistance to localised corrosion in chloride containing environments, plus their high mechanical strength. Ferralium® has been designed to maximise this combination of properties, making this the alloy of choice for a vast range of acid production processes.

The phosphoric acid production process poses engineers and plant designers with a variety of potential corrosion issues at various stages of the process:

 

i) Uniform corrosion from impurities (HF, H2SiF6 etc.) – within the reactors – the ‘Attack Step’

Digester tanks have been historically constructed from stainless steels such as Alloy 316L, with rubber- or brick-lining selectively applied at the bottom of the tank. However, super duplex steels, and specifically Ferralium were specified in significant quantities from the 1990’s onwards and have provided excellent service.

ii) Erosion corrosion from solid particles

The ground phosphoric rock is mixed with water to form a slurry that can be easily pumped into the digester for reaction with sulphuric acid. Such a slurry will lead to erosion corrosion unless appropriate materials are specified.

Ferralium is widely specified in pumps and valves due to its combination of corrosion resistance and mechanical properties. In addition, it is commonly used in the construction of agitators, for both the shafts and blades. The blades can be more easily replaced than the shafts and other elements of the unit, but the unique properties of this super duplex stainless steel help to increase operational time. Alloy 904L is also used for this application, but is less cost competitive.

 

iii) Effects of Temperature – Di-hydrate vs Hemi-hydrate Process

As the hemi-hydrate process operates at higher temperatures (90-110°C) than the di-hydrate process (70-80°C), then the rate of corrosion will be higher. Therefore, moving from austenitic stainless steels (Alloy 316L, Alloy 317L) to super duplex stainless steels is a prudent move.

Ferralium has been used in evaporators as tank heads, where the parent metal provides equivalent or better performance than lined alternatives, with simpler construction, lower cost and less potential for maintenance. Similarly, it provides good performance in condenser units also.

iv) Localised corrosion under deposits – Filtration step

The filtration step can be relatively overlooked with respect to material selection in comparison with the digesters – as the perceived level of corrosion is deemed less compared with the steps involving concentrated acids. Localised crevice and pitting corrosion from scale formation during the digestion reaction and filtration stages of phosphoric acid manufacture can be a major concern for production facilities. Field tests in a Lamella decanter containing 40% P2O5 solution show that Ferralium has a corrosion resistance more than 5x better than Alloy 904L and 2x that of Alloy 316 stainless steel under these conditions.

 

v) Localised corrosion due to chlorides

Ferralium has a superior corrosion resistance to many other metals in chloride-containing media at most concentrations, including both Alloy 904L and 3xx series austenitic stainless steels It also has a lower threshold chloride content for the initiation of localised corrosion; consequently, it outperforms these alloys in the hemihydrate process where operating conditions are harsher due to the higher temperature and lesser rock quality requirement of this process.

 

 

vi) Uniform corrosion from Sulphuric Acid (H2SO4)

The iso-corrosion curve shown below highlights that Ferralium outperforms a large number of austenitic, duplex and super duplex stainless steels in sulphuric acid at all concentrations and temperatures.

 

As demonstrated above, the use of Ferralium is well-established in this application, as its high copper content compared with other duplex and super duplex grades improves corrosion resistance in sulphuric acid. It has been shown to outperform 904L (UNS N80904) in most areas of the phosphoric manufacturing process and as it is of a much lower nickel content it offers a very cost effective solution.

In comparison with UNS N 80904, Ferralium provides

  • Improved corrosion resistance against impurities such as HF, H2SiF6 and others
  • Better resistance to erosion – corrosion during the attack process
  • Enhanced resistance to corrosion from chlorides
  • Resistance to crevice corrosion i.e. corrosion under deposits
  • More corrosion resistant at higher temperatures (hemi–process)
  • Lower rate of corrosion in sulfuric acid

Components where Ferralium has been used successfully include:

  • Storage tanks for more concentrated ‘super phosphoric acid’
  • Storage tank for intermediate 54% phosphoric acid
  • Slurry feed tanks
  • Water circulation tank
  • Pre-neutraliser tank

For such tanks, the higher mechanical properties of Ferralium can result in material savings by reducing the wall thickness by up to 25% compared with lower grade stainless steels, which can also simplify and speed-up the welding operation.

 

Other applications have included:

  • Valves
  • Filter pans
  • Pipework (pipe, flanges, elbow, fittings)
  • Fasteners

 

Super Duplex piping has been used to handle both sulphuric and phosphoric acid.  Plastic (HDPE, FRP) and stainless steel (Alloy 317L) have been more commonly used. However, the layout or local conditions of specific plants means that these materials (or duplex stainless steels) are not suitable. Langley Alloys carry Ferralium pipe and associated fittings in stock to meet immediate requirements.

Whilst 25% Cr super duplex stainless steel meets most material requirements for successful phosphoric acid production there are occasional instances where more expensive materials such as nickel based alloys have to be deployed such as areas of plant where high concentrations of hydroflousilisic acid or hydrofluoric acid are experienced (options include UNS N08031, UNS N08028, UNS N06030 and UNS N08926).

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Case Studies

Ferralium 255 (piastra) – Separatore di acido fosforico

Le immagini sopra riportate mostrano un "separatore" che forma parte delle apparecchiature di processo impiegate in uno stabilimento di produzione fertilizzanti. Lo scopo del separatore è quello di fungere da punto di distribuzione della soluzione P2O5 proveniente dagli evaporatori (con concentrazioni acide rispettivamente del 28%, 40% e 50%) e diretta ai serbatoi di stoccaggio primari. I separatori possono essere progettati per servire qualsiasi numero di evaporatori.

L’immagine 1 mostra un’unità fabbricata per servire quattro flussi di ingresso, mentre l’immagine 3 rappresenta un’unità più piccola progettata per servire tre flussi di ingresso. L’immagine 2 evidenzia la struttura del separatore, con parte finale angolata e sportelli per semplificare la pulizia dell’unità, durante la manutenzione di routine, al fine di evitare accumuli.

La piastra di Ferralium® 255 offre eccellenti prestazioni nei processi che utilizzano acido fosforico e può essere un’alternativa economica a leghe molto più costose, come la lega 904L a base di nichel.

Immagini gentilmente concesse da Metalcraft Ltd (www.metalcraftservices.com)

Ferralium 255 (piastra) – Fabbricazione di unità di produzione di fertilizzanti


Le immagini sopra riportate mostrano le fabbricazioni per sezioni di processo di uno stabilimento di produzione fertilizzanti. Nei processi si utilizzano flussi significativi di acido fosforico e gli articoli mostrati corrispondono a un "riduttore" e a un connettore a 4 vie.
La piastra di Ferralium® 255 offre eccellenti prestazioni nei processi che utilizzano acido fosforico e può essere una alternativa economica a leghe molto più costose, come la lega 904L a base di nichel. Si fabbrica in tempi brevi ed è disponibile a magazzino in una varietà di spessori.

Immagini gentilmente concesse da Metalcraft Ltd (www.metalcraftservices.com)

Ferralium 255 (piastra) – Agitatore

L’immagine sopra riportata mostra un imponente miscelatore, fabbricato a partire da Ferralium® 255 per l’uso nella sezione dei processi di uno stabilimento di produzione fertilizzanti. La miscelazione di acido fosforico e impasti rocciosi in grandi volumi pone una notevole pressione sia sui pezzi che sulla selezione dei materiali. La piastra di Ferralium® 255 garantisce eccellenti prestazioni nei processi che utilizzano acido fosforico, con straordinaria resistenza alla corrosione intrinseca, tanto da fare concorrenza a leghe molto più costose, come la lega 904L a base di nichel. Tuttavia, è particolarmente resistente per quanto riguarda la corrosione per erosione ed è adatta a tali applicazioni. Nonostante questo livello di prestazione, il miscelatore è stato fabbricato con lame imbullonate, che consentono la rapida sostituzione su base periodica. La rapida disponibilità di Ferralium® 255 a magazzino, in una varietà di spessori delle piastre, è garanzia del fatto che siamo in grado di sostenere i processi dei nostri clienti.

Images kindly provided by Metalcraft Ltd (www.metalcraftservices.com)

Ferralium 255 (piastra) – Pale per agitatore MST Corp.

MST Corp (Stati Uniti) opera nell’ambito di produzione e servizi per componenti e macchinari di vitale importanza, utilizzati per la fabbricazione di cellulosa e carta, per il riciclo della carta e nei settori della lavorazione continua. Generalmente, ciò implica la sostituzione o la riprogettazione di parti principali di grandi dimensioni non disponibili a magazzino e pertanto richiede un approccio più flessibile alla rifabbricazione e selezione dei materiali.

La parte precedente evidenzia un’applicazione comune per Ferralium® 255, ovvero le pale per agitatori, che traggono vantaggio dall’eccezionale resistenza alla corrosione per erosione di questo metallo – superiore alla maggior parte degli altri metalli. Nell’immagine sono raffigurati i componenti originali (OEM) a sinistra, forniti in lega di acciaio inossidabile 316, considerata spesso una scelta ragionevole di un materiale ad alte prestazioni. Tuttavia, in questo caso, la frequenza di sostituzione è stata molto più breve del previsto. Durante la fabbricazione delle parti di ricambio, MST ha specificato di utilizzare la lega Ferralium® 255, che era durata più di due volte il ciclo di funzionamento indicato al momento della stesura della presente relazione. La differenza di costo della materia prima per le pale degli agitatori era più che compensata dal vantaggio della disponibilità e dei cicli di funzionamento più lunghi. Ferralium® 255 è in grado di garantire il più basso "costo totale di proprietà" per molte applicazioni, grazie alla combinazione di prestazioni, costi e pronta disponibilità.

Documenti tecnici

TP16 – Comportamento in caso di usura per corrosione di acciai inossidabili selezionati in soluzioni saline con cloruro di potassio – Yannacopoulos, Università di Saskatchwan

Questo documento presenta un confronto dettagliato della resistenza a usura per corrosione di Ferralium®, della lega 254, AL6XN e AISI 1018, nell’ambito di una simulazione di un processo di produzione fertilizzanti. È dimostrato che Ferralium® offre prestazioni significativamente migliori rispetto alle altre leghe in una serie di condizioni di lavorazione.

TP17 – Inibizione della corrosione dell’acciaio Ferralium in soluzione acida di NHETP – Banha University, Abu Zaabal Fertilizer co.

Questo documento offre un’indagine sugli inibitori di corrosione e sul modo in cui possono essere utilizzati per ampliare ulteriormente le prestazioni di Ferralium®, quando utilizzato negli ambienti acidi riscontrati negli stabilimenti di produzione fertilizzanti.

TP23 – Ferralium 255, risposte economicamente convenienti ai problemi di corrosione-erosione nella produzione di acido fosforico a umido – Haynes

Questo documento supporta l’impiego di Ferralium® nella fase di trasformazione del processo di produzione dell’acido fosforico “a umido”. Sebbene sia stato scritto principalmente a sostegno dell’introduzione della lega G-30, il documento contiene una notevole quantità di informazioni che corroborano la superiorità di Ferralium® rispetto alla lega 904L, agli acciai inossidabili Duplex al 22% di cromo (Cr), grazie all’eccellente resistenza alla corrosione e all’erosione-corrosione.

TP25 – Valutazione dell’usura da corrosione e dell’erosione-corrosione dei materiali usati in soluzioni saline con cloruro di potassio – Yuelong, University of Saskatchewan

Questo documento considera le prestazioni di una vasta selezione di materiali per le apparecchiature usate in soluzioni saline con cloruro di potassio, in particolare le prestazioni relative a usura ed erosione-corrosione. Messi a confronto con quelli di altri materiali, i dati sulle prestazioni di Ferralium® 255 sono migliori, a sostegno del suo impiego in quest’applicazione. In quanto progetto di tesi, si tratta di una relazione di grandi dimensioni (circa 630 MB), consultabile qui: https://ecommons.usask.ca/handle/10388/etd-06042012-134425